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Separación de los gases del aire

Los gases del aire: nitrógeno (N2,), oxígeno (O2) y argón (Ar) se producen por el método de destilación fraccionada del aire, cuando el dióxido de carbono (CO2) se obtiene a partir de fuentes naturales (hidrocarburos) o bajo la forma de subproducto de las industrias químicas y petroquímicas.

Como saben, el aire es una mezcla de gases formada por aproximadamente un 78% de nitrógeno, un 21% de oxígeno, un 0,9% de argón y un 0,1% de gases nobles. Para poder separarlos se recurre al método de destilación fraccionada, a través del cual la mezcla gaseosa se licua mediante la disminución de la temperatura y el aumento de la presión.

La obtención de los principales componentes del aire constituye un método industrial, veamos como es posible este proceso:

  • Primero el aire seco se convierte en aire líquido a través de la refrigeración a ( -173°C );
  • El aire licuado se transfiere entonces a la columna de fraccionamiento;
  • En la columna existen compartimentos con distintas temperaturas, donde cada componente se separa de acuerdo con su temperatura de ebullición (T. E.) 

Los productos resultantes del proceso son:

  • Oxígeno líquido (O2) T.E. = (-183 °C)
  • Argón líquido (Ar) T.E. = (-186 °C)
  • Nitrógeno líquido (N2) T.E. = (-198 °C)

Los gases obtenidos tienen aplicación en los más variados sectores de actividad, desde la salud a la alimentación, pasando por la electricidad, metalurgia, química, petroquímica, pasta y papel, medio ambiente,...

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